農場設計から始まる果樹収穫ロボット開発──銀座農園株式会社(前編)

銀座農園株式会社は2009年の創業からトマトや梨を作るだけでなく、東京・有楽町の交通会館前をはじめ首都圏各所でマルシェを展開し、全国の農家に都心での販売拠点を提供してきた。さらに自社や契約農家の野菜や果物を原料にした漢方ジュースのバーを銀座で営業する。一貫してフードバリューチェーンの構築に尽力してきた同社。それが突如としてロボットビジネスに参戦するという。

造ろうとしているのは果樹の収穫ロボット。開発の拠点となるのは福島県、そしてイスラエル。それぞれの地で別のタイプを造り、2020年にも実用化するそうだ。狙いはどこにあるのか。物流やインフラ点検、大規模災害時などに活躍が期待できるロボットの一大研究拠点「福島ロボットテストフィールド」(南相馬市)で飯村一樹代表に聞いた。

栽培システムを農業ロボットに合わせる

──どうして果樹収穫ロボットの開発を始めることになったんですか。

少しさかのぼって話をしていきます。我々は2012年からシンガポールに進出して現地でフルーツトマトの生産を始めました。農法は根域制限栽培のアイメック農法(特殊なフィルムを用いて水分供給量を制限することで、高糖度の野菜や果物を栽培する技術)。計画ではまずはシンガポールで実績を残し、いずれアジア各地に展開しようと思っていたのですが、雇っていた技術者が辞めてしまうと栽培計画をゼロから練り直すことになったり、海外での長期滞在が長期化すると家族の反対もあったりと、日本人技術者に農業技術を帰属させる形での海外展開に限界を感じました。

そんな時、茨城の実家で新しい樹形で梨の栽培を始めたのです。通常は棚状に仕立てていくところをY字型にする。これだとロボットでも収穫しやすいので、自分たちで農業ロボットを造ってみようとなった。それで昨年、福島県からロボット開発事業費をもらうなどして、研究開発をしているところです。ロボットならばデータを蓄積していくことができますから。

──ロボットに樹形を合わせるという発想が面白いですね。

そうですね。僕は農業を始める前は建築業界にいて、一級建築士の資格も取っていたので、農場の合理的な配置を設計する癖がついているんです。

──Y字はどのくらいの角度になるんですか。

神奈川県農試は60度を推奨していますが、僕らはロボットがより取りやすいように45度を試すつもりです。ただ、Y字がベストだとは思っていませんので、筑波大学とさらなるロボットに合わせた樹形の可能性について研究を進めています。例えば、側枝をT字型にして横にきれいに並べる。この場合、ロボットは下から上にある果実を画像認識して取っていくことになります。

──Y字とT字とでは果実の取り方が変わってきますよね。

そうなんです。ただ、いずれにせよ人間と同等に10秒以内に果実を摘み取ることを目指しています。それにはアームを多関節にしてはだめ。動き出してから収穫するのに、間接数が多いほど時間がかかってしまいますし、コストが高すぎる。我々はせいぜい二軸か三軸で済ませ、動き出してすぐに果実を収穫できるようにしたい。樹形としてはおそらくT字のほうが軸が少なくてコストが安くて済むのかなと思っています。


次回は、銀座農園の農業ロボット開発のさらなる展望と、その先に見据えるデータプラットフォームの構築についてお伝えする。

<参考URL>
銀座農園
福島ロボットテストフィールド

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WRITER LIST

  1. 川島礼二郎
    川島礼二郎(かわしまれいじろう)。1973年神奈川県生まれ。筑波大学第二学群農林学類卒業。フリーラインスの編集ライターとして、テクノロジーをキーワードに、農業雑誌・自動車雑誌などで執筆・編集活動中。
  2. 蒼井ネコ
    農学系の兼業ライター。某大学農学部、某農業レストラン、某飲料会社商品企画を経て、現在は某マルシェアプリでwebマガジン編集として働きながら、猫様のお世話をしている。
  3. 杉山直生
    すぎやまなおき。1988年生まれ。愛知県で有機農業を本業として営む。「伝えられる農家」を目指して執筆業を勉強中。目標は、ひとりでも多くの人に「畑にあそびに行く」という選択肢を持ってもらうこと。「とるたべる」という屋号で、日々畑と奮闘中。
  4. 柴田真希
    管理栄養士。㈱エミッシュ代表取締役。Love Table Labo.代表。27年間悩み続けた便秘を3日で治した雑穀や米食の素晴らしさを広めるべく、雑穀のブランド「美穀小町」を立ち上げる。現在はお料理コーナーの番組出演をはじめ、各種出版・WEB媒体にレシピ・コラムを掲載する他、食品メー カーや飲食店のメニュー開発やプロデュースなどを手がける。『私は「炭水化物」を食べてキレイにやせました。』(世界文化社)、『はじめての酵素玄米』(キラジェンヌ)など著書多数。
  5. 大城実結
    おおしろ みゆう。フリーランス編集ライター、大城文筆事務所所長。一次産業ほか地域文化、アウトドアなどお天道様系分野を専門に編集・執筆している。自転車で鍛えた脚力を活かし、農家さんのお手伝いをしながらインタビュー取材を積極的に行う。玉掛け免許と床上式操作クレーン免許所持。