鹿追町のタマネギ生産におけるロボット化の意義と課題【特集・北の大地の挑戦 第3回】

北海道の十勝地方でいまタマネギの生産が拡大している。作付面積は2013年に406haだったのが、2018年には685haに達した。

背景にあるのは業務・加工用の需要の拡大。それに応えるため、今後も増産していくにはやはり人手の不足が課題になる。

9月に鹿追町で開催された実証試験ではタマネギのロボットも披露された。単に無人化するだけではなく、人手を省くために作業体系も変える狙いがある。

オニオンピッカーとトラクターを無人化

十勝地方でのタマネギの生産におけるロボット化の意義と課題を理解するために、まずは機械収穫の行程を抑えておきたい。

最初に、根切り機で根を切断する。これをしないと玉が変形したり外皮が薄くなったりするからだ。そのまま玉を2週間ほど畑に放置した後、乗用型のオニオンピッカーで拾い上げていく。

オニオンピッカーでは、茎葉の処理から選別、鉄製コンテナ(以下、鉄コン)への収納までをこれ1台で行う。オニオンピッカーには操縦席に一人のオペレーターがいるほか、拾い上げた玉が搬送されてくる後部の作業場に玉を選別するため 4人の補助員が乗るようになっている。


今回の事業では、以上の作業のうち、オニオンピッカーに加えて、それと伴走するトラクターの無人化を目指している。通常だとオニオンピッカーは単独で走るわけで、なぜトラクターを伴走させるかは後述する。

9月半ばに開催された実証試験の現場となったのは、大規模な畑の中の小さな片隅。注目したのはオニオンピッカーが人と同じように仕事を正確にこなせるかどうかだ。

オニオンピッカーは「ダーッ」という音を鳴らして、無人のままゆっくり走りながらタマネギを拾い上げていく。それとほぼ同時に、向かって左隣のロボットトラクターもまた、操縦席に人が乗っていないまま伴走を始める。その後部には台車を装着していて、空の鉄コンをいくつも積み重ねている。

オニオンピッカーは複数のカメラで畑にある玉の位置を検出すると同時に傷の有無を確認。商品となりうる玉だけを拾い上げ、残りは畑に残していく。結果、作業台の補助員による選別を不要にする。

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  1. 川島礼二郎
    川島礼二郎(かわしまれいじろう)。1973年神奈川県生まれ。筑波大学第二学群農林学類卒業。フリーラインスの編集ライターとして、テクノロジーをキーワードに、農業雑誌・自動車雑誌などで執筆・編集活動中。
  2. 蒼井ネコ
    農学系の兼業ライター。某大学農学部、某農業レストラン、某飲料会社商品企画を経て、現在は某マルシェアプリでwebマガジン編集として働きながら、猫様のお世話をしている。
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    管理栄養士。㈱エミッシュ代表取締役。Love Table Labo.代表。27年間悩み続けた便秘を3日で治した雑穀や米食の素晴らしさを広めるべく、雑穀のブランド「美穀小町」を立ち上げる。現在はお料理コーナーの番組出演をはじめ、各種出版・WEB媒体にレシピ・コラムを掲載する他、食品メー カーや飲食店のメニュー開発やプロデュースなどを手がける。『私は「炭水化物」を食べてキレイにやせました。』(世界文化社)、『はじめての酵素玄米』(キラジェンヌ)など著書多数。
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    おおしろ みゆう。フリーランス編集ライター、大城文筆事務所所長。一次産業ほか地域文化、アウトドアなどお天道様系分野を専門に編集・執筆している。自転車で鍛えた脚力を活かし、農家さんのお手伝いをしながらインタビュー取材を積極的に行う。玉掛け免許と床上式操作クレーン免許所持。
  5. 井中優治
    いちゅうゆうじ。株式会社収穫祭ベジプロモーター。福岡県農業大学校卒。オランダで1年農業研修。元広告代理店勤務を経て、新規就農6年目。令和元年5月7日に株式会社収穫祭を創業。主に農業現場の声や九州のイベント情報などを発信している。