農業に転用したい自動運転技術「LiDAR」とは?【窪田新之助の農業コラム】

北海道鹿追町で2019年9月に開かれた、キャベツを自動で収穫したり鉄製コンテナを運搬したりするデモ機の視察会。直後のシンポジウムで、研究の代表を務める立命館大学理工学部の深尾隆則教授が紹介した光センサー技術「LiDAR(ライダー)」は印象的だった。

「ライダー」とは「Light Detection and Ranging」の略。レーザーを全方位に飛ばしてその散乱光や反射光を観測することで、周囲にある対象物の輪郭やそこまでの距離を把握する技術である。

この技術が昨今注目されているのは、自動車の自動運転において。一定の空間における障害物を検知し、事故を起こすことなく自動車を安全に走行させることが期待されている。自動車メーカーからの需要の高まりから、2025年には3000億円を超える市場になるという。

※写真はイメージです

フォークリフトの鉄コン検知に

トヨタグループと自動車の自動運転の技術を開発している深尾教授は、ライダーを農機の自動化に転用しようとしている。

その一つがロボットのフォークリフト。作業の流れに関する詳細は「北海道のスマート農業」をテーマにこれから始める連載に譲りたいが、ここで知ってもらいたいのは、このフォークリフトが畑の出入り口まで運搬してきたロボットの台車から鉄製コンテナをもらい受け、畑の外で待つトラックに運び込むまでの役割を持つことだ。

この時、フォークリフトに装備した「ライダー」が台車や鉄製コンテナ、人や障害物を検知。まるで眼があるかのように鉄製コンテナの輪郭を把握し、フォークを上下させながら上手にそれを載せた後、トラックまで運搬するといった作業を自動化することを目指している。


トラクターの自動走行で障害物の検知に

同じく十勝地方にある更別村も「ライダー」に注目している。同村は2018年度に内閣府「近未来技術等実装事業」に応募して採択された。同事業では地方創生に最新のテクノロジーを活用するため、省庁の壁を超えてさまざまな規制を緩和し、さまざまな実証試験ができる。

そこで同村が検討しているのが、「ライダー」をロボットトラクターに装着して、農地と農地の間を行き来させること。現行の道路交通法では人が乗車していないロボットトラクターの農地間の移動は認められていない。ただ、これが実現できないと、ロボットトラクターによる農作業の効率化は大して期待できない。

農林水産省は農機の自動化で3つの段階を想定している。その最終段階こそ無人で走行するロボットである。この時、人は農機に乗ることも圃場で見守ることもなく、遠隔地からモニター画面で監視するだけ。そんな世界を到来させるには、安全性の確保が第一に求められる。

もちろん農機メーカー各社は、障害物を検知するセンサーを開発中だ。ただ、わざわざ開発すれば時間も費用もかかる。先行している自動車の自動運転の技術を用いることができるなら、それに越したことはない、というのが同村の見解だ。

スマート農業の進展とともに農業ロボットの開発がさまざま始まっている中、ライダーはほかでも転用を検討していい技術かもしれない。


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  1. かくやさゆり
    サンマルツァーノトマトに出会い家庭菜園を始めた半農半ライター。農業、食、アウトドアを中心にライターとして活動中。主に固定種の野菜を育てています。
  2. 川島礼二郎
    川島礼二郎(かわしまれいじろう)。1973年神奈川県生まれ。筑波大学第二学群農林学類卒業。フリーラインスの編集ライターとして、テクノロジーをキーワードに、農業雑誌・自動車雑誌などで執筆・編集活動中。
  3. 蒼井ネコ
    農学系の兼業ライター。某大学農学部、某農業レストラン、某飲料会社商品企画を経て、現在は某マルシェアプリでwebマガジン編集として働きながら、猫様のお世話をしている。
  4. 杉山直生
    すぎやまなおき。1988年生まれ。愛知県で有機農業を本業として営む。「伝えられる農家」を目指して執筆業を勉強中。目標は、ひとりでも多くの人に「畑にあそびに行く」という選択肢を持ってもらうこと。「とるたべる」という屋号で、日々畑と奮闘中。
  5. 柴田真希
    管理栄養士。㈱エミッシュ代表取締役。Love Table Labo.代表。27年間悩み続けた便秘を3日で治した雑穀や米食の素晴らしさを広めるべく、雑穀のブランド「美穀小町」を立ち上げる。現在はお料理コーナーの番組出演をはじめ、各種出版・WEB媒体にレシピ・コラムを掲載する他、食品メー カーや飲食店のメニュー開発やプロデュースなどを手がける。『私は「炭水化物」を食べてキレイにやせました。』(世界文化社)、『はじめての酵素玄米』(キラジェンヌ)など著書多数。